Ovog vikenda, 21./22. augusta, startat će 89-to izdanje najpoznatije trke izdržljivosti: 24 sata Le Mana. A ove godine je posebna godišnjica za Mazdu i njenu istoriju inženjeringa: Prije trideset godina, u nedjelju 23. juna 1991. u 16:00, dok je Johnny Herbert “letio” niz Mulsanne Straight u svojoj narančastoj Mazdi 787B, primio je preko timske radio veze najljepšu vijest. Herbert i njegovi suvozači iz Mazdaspeeda osvojili su brutalna 24 sata Le Mana, najpoznatiji događaj u trkama izdržljivosti. Bila je to izuzetna historijska pobjeda. Nijedan drugi automobil sa rotacionim pogonom do tada nije pobijedio u toj trci.

Uspjeh modela 787B na trkačkom vikendu u Le Mansu 1991. pokrenut je desetljeće ranije. Godine 1967. Mazdaspeed je započeo život kao nezavisni tim za automobilske trke koji je  vodio neumorni Takayoshi Ohashi, a tim je prvi put ušao u Le Mans 1974. i vratio se 13 puta u narednih 18 godina. 1983. Mazdaspeed je postao podružnica Mazda Motor Corporation, a do kraja 1980-ih Takaharu Kobayakawa-programski menadžer Mazde RX-7-bio je odgovoran za Mazdine aktivnosti u moto sportu. 1990 godine najavljena promjena propisa značila je da će rotacijski motor koji pokreće automobil biti zabranjen za sljedeću sezonu. Bilo je to sada ili nikad za 787B. Na drugim mjestima, Ohashi je postigao malu, ali kritičnu pobjedu u osiguranju amandmana od FISA -e (tadašnjeg upravnog tijela za motosport) koji su dozvoljavali da 787B radi u svojoj standardnoj konfiguraciji, dok je konkurencija morala dodati balast na svoje bolide kao dio nove uredbe. Konačno, u automobilu st. br. 55 okupljena su trojica vozača F1: Johnny Herbert, Volker Weidler i Bertrand Gachot i dali Mazdi nadu da je ukupna pobjeda moguća.

Većina trke je protekla bez problema,  automobil je radio besprijekorno cijelu noć, a još tri sata do kraja, automobil 55 bio je na drugom mjestu. Odjednom je vodeći Mercedes-Benz pretrpjelo kvar i odustao. Br. 55 je tako preuzeo vođstvo, osiguravajući prvu ukupnu pobjedu japanskom timu u Le Mansu. A drugi 787B tima – br. 18 i 787 br. 56 – takođe je uspio u trci, završivši na šestom, odnosno osmom mjestu.

Bertrand Gachot, Volker Weidler i Johnny Herbert

Johnny Herbert pripada ekskluzivnom klubu pobjednika koji nikada nisu stigli na pobjedničko postolje u Le Mansu. Umjesto da slavi uručenje trofeja s Mazdaspeedom, bio je u nesvijesti u medicinskom centru na stazi. Utrka je uzela svoj danak. Kako je posljednjih nekoliko sati trke odmicalo, direktor tima Mazdaspeeda Takayoshi Ohashi i menadžer tima Jacky Ickx javili su Herbertu da produži vrijeme vožnje do kraja utrke. S tako blizu pobjede, Ohashi nije bio spreman riskirati neizvjesnost dodatnog zaustavljanja i promjene vozača. Herbert se složio, ali iscrpljen i teško dehidriran, i samo ga je adrenalin držao do prelaska ciljne linije.